Het mooiste van de Rode Zee - duik de ongerepte riffen van Saoedi-Arabië

Bron: Dive Magazine UK, Tekst + FOTO'S  GRAHAM WOOD

sa1

 OP ZOEK NAAR EEN REIS LANGS DE RODE ZEE DIE DE MENIGTE ROND DE MEEST POPULAIRE LOCATIES VERMIJDT? DE KUST VAN SAOEDI-ARABIË ZOU JE ANTWOORD KUNNEN ZIJN

Saoedi-Arabië is nog steeds een van de minst gedoken en in kaart gebrachte gebieden van de Rode Zee. Maar met de introductie van toeristenvisumtoegang in 2000 is reizen naar het koninkrijk veel gemakkelijker geworden voor veel Europeanen en biedt het nieuwe duikmogelijkheden voor duikers. De westelijke kustlijn strekt zich uit over ongeveer 1.600 km, wat neerkomt op 79 procent van de kustlijn van de Rode Zee in het Arabisch Schiereiland, en er zijn vermoedelijk evenveel riffen in Saoedi-Arabië als in de rest van de Rode Zee bij elkaar. 

Het is moeilijk om de enorme omvang van Saoedi-Arabië te begrijpen; een land dat vier vijfde van het Arabische schiereiland beslaat. De levenloze woestijn van het binnenland gelegen kwartaal is groter dan Frankrijk, België en Nederland samen. De regio's rondom Yanbu, Jizan en Jeddah - de internationale luchthaven van de laatste dient als toegangspoort tot de heilige stad Mekka - hebben echter een aantal kustplaatsen die goed ontwikkelde hotels en gevestigde duikclubs bieden.
Met honderden kilometers water tussen deze steden zijn de meeste riffen en kustlijn onontgonnen. Dit leent zich perfect voor het liveaboard, maar zelfs dan zal je slechts een fractie van de kustlijn verkennen. Hoewel er nog steeds geen officiële bescherming van riffen is in Saoedi-Arabië, is er weinig grootschalige commerciële visserij, dus zelfs de riffen in de buurt van de steden blijven van een hoge standaard. Bovendien zijn er nog veel duikplekken die nog moeten worden ontdekt voor de recreatieve duiker.

 

Dream Divers is een gevestigde liveaboard-operator in Saoedi-Arabië. Eigendom van een Saoedische prins, hij exploiteert twee grote duikboten en een kleiner schip uit Jeddah. De boten brengen de zomermaanden door in de Yanbu-regio ten noorden van Jeddah en de wintermaanden in de Farasan Bank in het zuiden. De boten zijn goed onderhouden en bieden goed eten en accommodatie. Nelson, de ingezeten divemaster, maakt deel uit van het duikscenomeubilair in Saoedi-Arabië en doken daar 23 jaar lang - de afgelopen vijf jaar met Dream Divers. De routine is redelijk standaard: pre-ontbijt, mid-ochtend en middag duiken, evenals elke avond spectaculaire duiken. Terwijl het liveaboard reist met een RIB, lenen de duikstekken zich om rechtstreeks vanaf de boot te duiken.

Onze duikoperator was Massimo, eigenaar van La Compagnia del Mar Rosso, die het grootste deel van zijn leven in de Rode Zee heeft gewoond, gereisd en gedoken. In de afgelopen jaren heeft hij tijd besteed aan het verkennen en in kaart brengen van nieuwe sites in enkele meer afgelegen delen van de Rode Zee en heeft hij in de afgelopen vier jaar ongeveer 150 nieuwe sites gedocumenteerd. Hoewel zijn bedrijf in Italië is gevestigd, regelt het ook charters en vakanties voor andere Europeanen. Massimo's lokale kennis van onbekende duiklocaties maakt duiken met hem een ​​uitzonderlijke ervaring.

Onze liveaboard-trip vond plaats tijdens de overdrachtsweek van de zomer tot het winterseizoen in november. Deze eenrichtingsreis van Yanbu naar Jeddah was een kans om enkele afgelegen duikplekken te bezoeken, waarvan de meesten pas vorig jaar werden ontdekt en door slechts een handvol mensen zijn gedoken. Deze riffen zijn niet toegankelijk voor dagtochten; zelfs bij liveaboard is de mogelijkheid om hier te duiken beperkt tot een paar keer per jaar rond de seizoenswisseling of op speciale charters. We zagen niet meer dan een handvol schepen, geen van die waren duikboten.

sa2

De eerste drie dagen duiken vonden plaats in het gebied Seven Reefs en vervolgens in zuidelijke richting naar Sha'ab Suflani (dit is zo ver zuidelijk als de normale Yanbu liveaboard trip gaat). De hoge watertemperaturen en veranderende stromingen in november betekenden dat veel van de pelagische soorten hun migratie naar het zuiden al begonnen; hoewel rif, tijger en hamerhaaien nog steeds rond zijn, zijn ze minder in aantal dan in andere tijden van het jaar. De kwaliteit van hard en zacht koraal is verbluffend in zowel conditie als diversiteit. Hetzelfde geldt voor de verscheidenheid aan vissen, die volgens mij andere duiklocaties in de Rode Zee overtreft, inclusief Sudan.

In de nacht van dag drie gaan we vijf uur varen naar het zuiden, ongeveer halverwege tussen Yanbu en Jeddah. Het duiken is hier speciaal, vooral als je weet dat je een van de weinige trips bent om deze regio te hebben gedoken. De ongerepte en diverse riffen, enorme scholen rifvissen en barracuda's, palingen, roggen en hamerhaaien zijn overweldigend.

De duikplekken hier - Maria, Mary Ann, Pora en Noura, vaak vernoemd naar de vriendinnen van mensen op de boot van de expedities - zijn recente ontdekkingen, die uitstekende kwaliteit en diverse stromingen, terrein en vissoorten bieden. Maria Reef bestaat uit sterke stromingen en een smal plateau, enorme pinakels met voldoende ruimte voor zachte en harde koralen, een verscheidenheid aan anemonen en grote scholen boeren en bokken. Hoge zichtbaarheid en felle zon op de pinakels werpt schaduwen over het rif, waardoor een griezelige omgeving ontstaat. De stroom betekent niet alleen dat duikers rond verschillende kanten van een top lopen en hun duik beëindigen aan de tegenovergestelde uiteinden van het rif, het biedt ook ideale omstandigheden om hamerhaaien te vinden.

Noura is een andere duik met een veel steilere muur en slechts een klein plateaugebied. Het biedt wandduiken met een goede drift en de mogelijkheid om meer pelagische soorten te ontmoeten. Leergierige manta's zijn gebruikelijk, cirkelen rond en lopen rond de duikers. Enorme zeevaarders leggen de rifhelling continu af op 40 meter, gerangschikt als lawinebrekers op een berghelling in de Alpen. Grote murenen, anemonen en naaktslakken zijn enkele van de indrukwekkende bezienswaardigheden. 

Tijdens een pre-ontbijtduik in Noura was er een geïntrigeerd hamerhaantje op 40 m aan het uitvoeren van pendeltaken. Na een paar minuten kreeg hij gezelschap van nog eens 20 hammerheads, die weinig aandacht besteedden aan de video- en fotowaanzin.

sa3

Pora was iets totaal anders. Voor het eerst ontdekt in augustus 2007, heeft het een minder diepe, verticale muur dan Noura en lijkt het in eerste instantie op elk ander rif. Dan, aan het einde van de duik, ga je een hele nieuwe wereld binnen - een metropool van anemonen. Een gebied van de muur van ongeveer 15 m breed en 20 m hoog wordt bewoond door anemonen van ontelbare variëteiten, die mogelijk de meest plezierige veiligheidsstop ooit bieden. Pas nadat de camera's zonder sap kwamen en om zich heen keken, beseften we dat verschillende nieuwsgierige manta's ons in de gaten hielden terwijl we de anemonen snauwden.

Met voldoende doses van alle soorten van de Rode Zee, biedt Saudi-Arabië een zeldzame gelegenheid om echt het gevoel te hebben dat je voor de eerste keer een rif ontdekt. De koralen zijn ongerept en de zichtbaarheid is ongeëvenaard, waardoor het een fantastische plaats is voor visoogfotografie. Hoewel de haaien weinigen waren toen we doken, compenseerde de overvloed aan koraal, roggen en vissen dit. Al met al zou deze heilige regio van Saoedi-Arabië nog een Mekka kunnen worden voor zowel duikers als pelgrims.


NOODZAAK OM TE WETEN 

Watertemperaturen zijn over het algemeen ongeveer 25-35 ° C. Hoewel de luchttemperaturen in Saoedi-Arabië bekend staan ​​om een ​​ongelooflijke 48 ° C te bereiken in de zomer, zijn kusttemperaturen iets meer gematigd met een hogere luchtvochtigheid. Jeddah's temperatuur schommelt het hele jaar door rond de 29-37 ° C en de stad heeft een gemiddelde jaarlijkse neerslag van slechts 61 mm. 

In veel opzichten zijn de cultuur en de wetten van Saoedi-Arabië - in het bijzonder die rond vrouwen en religie - vreemd aan westerlingen, dus het is belangrijk om ze te begrijpen om problemen te voorkomen. Er is voldoende advies op de website van het Foreign and Commonwealth Office ( 
www.fco.gov.uk ).

De toestemming om Saoedi-Arabië binnen te komen kan moeilijk te verkrijgen zijn, ondanks de invoering van toeristenvisa in 2000. Buitenlanders die het koninkrijk binnenkomen, moeten een sponsor hebben om voor hen en hun gedrag te instaan ​​(Saudi Airlines biedt dit voor westerse reizigers in afgesproken groepen). Visumaanvragen zijn ingewikkeld en kunnen worden ingediend via de Saoedische ambassade ( 
www.mofa.gov.sa )



Zomer liveaboard trips beginnen normaal gesproken en eindigen in Jeddah, met een bus transfer van en naar de luchthaven. Bij deze gelegenheid was de reis van DIVE een enkele reis vanuit Yanbu - de acht uur durende vlucht naar Jeddah werd gevolgd door een busreis van 350 km langs de kust naar Yanbu. 

De correspondent van DIVE reisde met La Compagnia del Mar Rosso. Voor meer informatie over duiken in Saoedi-Arabië en andere bestemmingen aan de Rode Zee, e-mail 
info@mar-rosso.it