Doorbraak om 's werelds langste overstroomde grot te ontdekken

 

Bron: Dive Magazine UK.

g1
Duikers onderzoeken het Sac Aktun onderwatergrottensysteem. OPhoto: Gran Acuifero Maya Project 

 

Door Max James

Duikers hebben 's werelds grootste ondergelopen grotensysteem ontdekt. Al meer dan 14 jaar proberen grotduikers twee enorme systemen te verbinden in het Tulum-gebied in Mexico.

De doorbraak kwam op 12 januari toen een team van het Great Maya Aquifer Project (GAM) erin slaagde om de Sac Actun en Dos Ojos-systemen samen te voegen om een ​​ondergelopen grot van 347 kilometer lang te maken.

Vroeger was het Ox Bel Ha-systeem, ten zuiden van Tulum, de langste op 270 km. Het Sac Actun-systeem, ten noordoosten van Tulum, op 263 km stond op de tweede plaats. De derde op de lijst was het Koox Baal-systeem met 93 km en de vierde was het Dos Ojos-systeem, dat 84 km had. De laatste is nu toegevoegd aan het Sac Actun-systeem, als resultaat van het GAM-team dat de twee koppelt.

GAM's exploratie directeur, Robert Schmittner en een team van grotduikers (Marty O Farrell, Jim Josiak en Sev Regehr), begonnen deze fase van het project in maart 2017. Schmittner is al veertien jaar op zoek naar de verbinding, en voegt gestaag nieuwe tunnels toe en galerijen naar dit waterlabyrint.

Volgens de regels van speleologie, wanneer twee grotsystemen zijn verbonden, absorbeert de grootste grot het kleinst, dus de naam van de laatste verdwijnt. Zo wordt het Sac Actun-systeem nu beschouwd als het grootste ter wereld, met een lengte van 347 kilometer ondergelopen grot.

'Dit is een inspanning van meer dan 20 jaar om honderden kilometers grotten te doorkruisen ondergedompeld in Quintana Roo, waarvan ik 14 jaar heb gewijd aan het verkennen van dit monsterlijke Sac Actun-systeem.' zei Schmittner. 'Nu is het ieders taak om het te behouden.'

GAM-directeur en onderzoeker aan het Nationaal Instituut voor Antropologie en Geschiedenis van Mexico (INAH), Guillermo de Anda, zei: 'Deze immense grot vertegenwoordigt de belangrijkste onder water gelegen archeologische vindplaats ter wereld, omdat het meer dan honderd archeologische contexten kent. Langs dit systeem hadden we gedocumenteerd bewijs van de eerste kolonisten van Amerika, evenals uitgestorven fauna en, natuurlijk, de Maya-cultuur.

g2
GAM-directeur Guillermo de Anda en, terecht, directeur exploratie, Robert Schmittner 
g3
Een duiker kijkt naar een dierlijke schedel in het Sac Aktun onderwatergrottensysteem. Foto: GAM
g4
Onderzoek naar Sac Actun. Foto: Herbert Meyrl

Nu is het de bedoeling om Sac Actun te verbinden met de andere drie onderwatergrotsystemen, die erg dicht bij elkaar staan ​​en zich in de buurt van Tulum bevinden.

Volgens de Quintana Roo Speleological Survey zijn er 358 ondergedoken grottensystemen in de Yucatan Penisula, in totaal ongeveer 1.400 km ondergelopen passages.

De GAM-verkenningsgroep registreerde ook nog een ander belangrijk systeem van 18 km genaamd 'De Moeder van alle Cenotes' ten noorden van Sac Actun. Het team gelooft dat het heel dicht in de buurt komt van het aansluiten op het Sac Actun-systeem.

De volgende fase van het project omvat de analyse van de waterkwaliteit van het hele Sac Actun-systeem, evenals de studie van de biodiversiteit die direct van deze watervoerende laag afhangt, en, uiteraard, de instandhouding ervan. Daarnaast is het team van plan door te gaan met het in kaart brengen en creëren van gedetailleerde records van onder water gelegen archeologische vondsten.

Het team wijdde deze mijlpaal aan Bil Phillips, die de onderwaterkartograaf van het project was en het systeem al meer dan 40 jaar had verkend. Hij stierf in november 2017.

g5
Photo: Karla Ortega
g6
Foto: Kadu Pinheiro